Přelomový e-mail, který Fahlman odeslal v polovině září 1982 svým univerzitním kolegům, byl poměrně stručný.

"Navrhuji, aby následující sekvence znaků označovala vtip: :-) Čtěte to ze strany." Ve stejném mailu Fahlman rovněž představil variantu :-(, která je dnes považována za výraz smutku či špatné nálady. Původně ale označovala ty části textu, které byly myšleny vážně.

Duo původních smajlíků - usměvavý a smutný - přestalo časem uživatelům stačit. Živelně proto začaly vznikat více či méně povedené variace.

Příčinou vysoké popularity emotikonů, jak se smajlíkům odborně říká, je omezená schopnost některých druhů elektronické komunikace zprostředkovávat emoce a neverbální složku projevu. Velkou výhodou smajlíků je i to, že jsou většinou bez potíží srozumitelní po celém světě.

Nejznámější smajlíky
Úsměv, dobrá nálada
:-), :), :o)
Zamračení, špatná nálada
:-(, :(, :o(
Překvapení:-O, 8-O
Mrknutí
;-), ;), ;o)
Vztek >:-(, >:(
Smutek, pláč:'-(, :'(
Vypláznutý jazyk
:-P, :P
Anděl, nevinnost
O:-), O:)
Srdce
<3
Polibek
:-*