NASA ve středu ukončila oficiálně misi STS-122 k Mezinárodní kosmické stanici (ISS), která začala 7. února. Jednalo se celkově o sto dvacátý první start raketoplánu.

Během této mise byl k ISS připevněn evropský modul Columbus a v rámci tři kosmických vycházek také dílčí servisní mise jednotlivých zařízení na stanici.

Společně s posádkou raketoplánu se na Zemi vrátil astronaut Tani, který pobýval na ISS tařka čtyři měsíce. Vytřídal ho astronaut ESA (Evropské kosmické agtentury) Leopold Eyharts.

Let STS-122 ve středu skončil úspěchem , přestože se po startu odloupl kus tepelné izolace pod křídlem raketoplánu. Poškození bylo ale tak malé, že se rozhodla NASA závadu neopravovat (jak tomu bylo u předchozí mise). Již v březnu bychom se mohli dočkat dalšího letu k ISS, tentokráte v rámci mise STS-123.

Sestřelení družice brání počasí
Na přílet raketoplánu také čekalo americké ministerstvo obrany, aby mohlo již tuto noc sestřelit porouchaný špionážní satelit. Podle středečního sdělení Pentagonu však rozbouřené moře v severním Pacifiku zatím znemožňuje vypálit raketu z vojenské lodi.

Podle nejmenovaného představitele Pentagonu nicméně zatím nebyla operace odložena a pokud se během středy ještě počasí uklidní, může být raketa odpálena. Načasování operace podle něj ovšem mohou ovlivnit i další faktory, například poloha družice na oběžné dráze.

Nefunkční americký špionážní satelit je neovladatelný a míří k Zemi. Armáda musela počkat, až raketoplán přistane na Zemi, aby trosky družice stroj nepoškodily. Satelit může být sestřelen nejdřív tuto noc, nejzazší termín je počátek března.

Porouchaný satelit nyní krouží ve vzdálenosti asi 210 kilometrů nad povrchem Země. Zařízení s označením L-21 údajně obsahuje nebezpečné látky, především hydrazin, palivo pro manévrovací trysky.