Za cenu jednoho švýcarského franku (16 korun) koupil anglický podnikatel Bruno Prior společnost provozující vleky v horském středisku Ernen a je nyní hrdým majitelem čtyř lyžařských vleků, dvou sněžných rolb a restaurace na devatenácti kilometrech lyžařských sjezdovek.

Vzdát se provozu sjezdových tratí byl pro Ernen akt zoufalství, protože obec zažívá, spolu se stovkami podobných, níže položených alpských středisek, krušné časy. Většina návštěvníků Alp dává přednost větším střediskům se stovkami kilometrů sjezdových a běžeckých tratí, s luxusními obchody a možností zábavy. Globální oteplování se projevuje nedostatkem sněhu, a střediska v nižších polohách tak musí spoléhat na nákladné umělé zasněžování.

"Pan Prior je náš zachránce," prohlásil Heinz Seiler, provozovatel vleků, které Prior vlastní. "Zachránil naši obec a jejích 560 obyvatel od katastrofy. Menší ski areály, jako je ten náš, to teď mají velmi těžké," řekl Seiler, podle kterého je turistika jediná možnost záchrany, protože nic jiného v obci není.

Obec musela vleky uzavřít a prodat

Počet ubytovaných hostů se od 90. let snížil o polovinu a v minulé zimě klesl na 90 000. Méně sněhu, méně lyžařů a lůžka bez hostů znamenají méně práce pro místní obyvatele.

Většina mladých lidí Ernen opouští a bude-li vývoj takto pokračovat, je jen otázkou času, kdy se uzavře i místní základní škola. V poslední sezoně utrpěli majitelé vleků ztrátu 180 000 dolarů (3,2 miliónu korun).

Posledním hřebíčkem do pomyslné rakve byl požadavek uhradit 1,4 miliónu dolarů (25 milionů korun) za licenci k provozu sjezdovek. Stoupající finanční ztráty donutily obec, která byla majoritním vlastníkem společnosti provozující vleky, všechny vleky uzavřít.

Zájemci museli představit plány na oživení střediska

Společnost se proto rozhodla předat vleky tomu, jehož plány na oživení střediska budou pro obec nejvýhodnější. Telefony drnčely celé týdny. Obec si vybrala Priora, protože ten, na rozdíl od svých soupeřů z Asie, USA a Nizozemska, nabídl koncept oživení lyžování a nechtěl jen rozprodat pozemky a postavit zde prázdninové domky, tak jako ostatní investoři.

Za současnou sezonu a studii o proveditelnosti svých plánů utratil Prior 450 000 dolarů (osm miliónů korun). Plánuje ale investovat dalších 45 milionů dolarů (805 miliónů korun) a postavit dva nové vleky a hotel s 300 lůžky. Prior své počínání komentoval slovy, že se zde prostě rozhodl investovat "pro vlastní potěšení".

Prior není prvním zahraničním investorem, který se rozhodl podlehnout volání hor. Egyptský miliardář plánuje přeměnu dřívější vojenské základny Andermatt na velkolepý lyžařský areál a chce zde vybudovat 800 apartmánů, osmnáctijamkové golfové hřiště, šest luxusních hotelů a okázalé zábavní centrum.