Astronomové to uvedli na základě analýz záběrů z Keplerova teleskopu. Současně tým, který s ním pracuje, uvedl, že objevil dalších 461 potenciálních exoplanet, čímž jejich počet stoupl na 2740.

„Zvláště zajímavé jsou čtyři nové planety; jsou méně než dvakrát tak velké než Země. Nacházejí se v zóně, jež může být obyvatelná a v takové pozici u hvězdy, že na nich může být voda,“ řekl Francois Fressin, který je v týmu pracujícím s Keplerovým teleskopem.

„Jedna z těch čtyř, označená jako KOI 172.02, je jedenapůlkrát tak velká jako Země a obíhá okolo hvězdy podobné Slunci. Z toho, co nám aktuální data umožňují zjistit, je pravděpodobně nejpodobnější Zemi,“ dodal Fressin.

Teleskop sleduje jasnost hvězd

Keplerův teleskop byl vypuštěn na oběžnou dráhu v roce 2009. Sleduje stále stejný výsek vesmíru, kde je v jeho dosahu přes 150 000 hvězd. Zaměřuje se na pokles jasnosti při možném průchodu planety.

Vyhodnocení je složité, protože ne každý pokles jasu je dán průchodem planety. Poklesy jasu jsou typické také pro dvojhvězdy, kdy jedna obíhá okolo druhé. Další planety zase dalekohled nevidí.

Podle Fressina jde tímto dalekohledem zjistit jen 9,5 procenta planet. Z jeho závěrů plyne, že 17 procent hvězd má planety do velikosti 1,25násobku Země, které hvězdu obíhají za méně než 85 dní, což je například oběžná doba Merkuru.

William Borucki, který stál za vysláním Keplerova teleskopu, ale považuje tato čísla za důležitější než objev KOI 172.02: „Nejdůležitější je najít ne jednu Zemi, ale sto Zemí.“