Astronomové mají ze snímku podle deníku Daily Mail nefalšovanou radost, protože žádný obdobný nebyl k dispozici. Navíc vlevo nad jasnými prstenci je malá tečka. To je Země ve vzdálenosti přesahující miliardu kilometrů.

Kdysi ovšem musel být pohled na Saturn ještě impozantnější. Podle astronoma Robina Canupa z coloradského Jihozápadního výzkumného institutu, byly prstence dokonce desetkrát až stokrát větší, než jsou dnes, ale postupně se z nich zformovaly početné Saturnovy měsíce (62).

Kde se vzaly prstence Saturnu
Podle teorie jsou prstence pozůstatkem velkého měsíce, který Saturn obíhal před 4,5 miliardy let. Vědci věří, že měsíc zničily vodíkové vrstvy kolem Saturnu, které po destrukci zmizely a zůstaly majestátní prstence tvořené rozprášenou hmotou satelitu.

Snímek je tak jedinečný mimo jiné i proto, že od Slunce odvrácenou stranu Saturnu přisvětluje světlo odražené z jeho prstenců. Zvláštní světlo pomohlo vědcům odhalit i nové prstence, přestože prostým okem nejsou při tomto zvětšení viditelné. Dobře viditelný je však nedávno zaznamenaný prstenec E, který vznikl činností ledových gejzírů na měsíci Enceladu - jde o vnější mlžný prstenec.

Snímek Saturnu, vlevo je jako malá tečka vidět planeta Země.

Snímek Saturnu, vlevo je jako malá tečka vidět planeta Země.

FOTO:  NASA, Novinky.cz

Sonda Cassini-Huygens, vyslaná v roce 1997, patří k největším vesmírným průzkumníkům vesmíru, jaké lidstvo postavilo - má hmotnost téměř šest tun. Na Zemi už poslala desetitisíce snímků planet Jupiter a Saturn. Díky ní si astronomové rozšířili poznatky o těchto obřích planetách. V roce 2004 se od ní oddělila dceřiná sonda Huygens, která pak přistála na povrchu Saturnova měsíce Titan.

Video

Sonda Cassini - Huygens čtyři roky zkoumala Saturn a jeho měsíce

V roce 2006 například sledovala obří bouři na Saturnu, která měla v průměru 8000 kilometrů a výšku 70 kilometrů, a její větry vanuly rychlostí 563 km/h. Na kontě má i dorovnání počtu Saturnových měsíců o sedm. Jen u Jupitera pak sonda pořídila 26 000 snímků, které posloužily k poodhalení atmosférických podmínek na největší planetě soustavy.

Cassini má ukončit svou činnost až v roce 2017 sebevražednou misí - zřítit se na Saturn a poslat o tom zprávu.