Hessel byl také diplomatem, v roce 1948 se podílel na sepisování Všeobecné deklarace lidských práv. Jako levicový aktivista například tvrdil, že "současná mezinárodní diktatura finančních trhů ohrožuje mír a demokracii."

Spolu s Václavem Havlem patřil Hessel v prosinci 2011 k signatářům pražské deklarace, která mezinárodní společenství vyzývá k vyjádření podpory všem disidentům na světě.

V roce 2006 získal Stéphane Hessel nejvyšší francouzské státní vyznamenání Řád čestné legie.