„Stydím se za to, že k tomuto vyznamenání v obou případech dochází tak pozdě, ale jedno české přísloví říká better late than never (lépe později než nikdy - pozn. red.),“ řekl po udělení vyznamenání Zeman, který kromě Wintona udělil nejvyšší české státní vyznamenání také ikoně britského boje proti nacistickému Německu Winstonu Churchillovi. Na Pražském hradě za někdejšího britského ministerského předsedu převzal Řád Bílého lva Churchillův vnuk Nicholas Soames.

„Budu udělovat ještě mnoho vyznamenání, ale žádné z nich mě nebude naplňovat takovou úctou a pokorou, jako ocenění těchto dvou Britů,” dodal prezident.

Winton se svou charakteristickou skromností poděkoval za zorganizování jeho cesty do Prahy. „Svým způsobem jsem asi ani neměl žít tak dlouho, abych dal příležitost všem lidem, aby zveličili, co jsem udělal asi před sto lety, asi tak se mi to zdá,” řekl Winton. „Já jsem jen měl štěstí, že jsem se ocitl ve správnou chvíli na správném místě,” dodal.

Winton: I Češi se chtěli židovských dětí zbavit

Winton připomněl, že ne od všech Čechů se mu v té době dostalo podpory: „I Češi, kteří tu v té době byli, se jich snažili zbavit a nechtěli jim pomoci. Ale byli i Češi, kteří se snažili nám pomoci. Anglie byla jedinou zemí, která byla ochotná přijmout tyto děti bez rodičů.”

Dodal nicméně, že bylo skvělé, že mohl tenkrát poznat ty dobré Čechy, kteří mu pomáhali a kteří pochopili, co se tehdy dělo, protože ne každý to podle něj v té době dokázal, včetně mnoha evropských politiků.

Wintona do Česka dopravil vládní speciál, v Praze se ze zdravotních důvodů zdrží jen několik hodin. Při slavnostním ceremoniálu se Winton setkal i s některými ze zachráněných dětí.

Skromný zachránce

Winton zorganizoval před vypuknutím druhé světové války převoz 669 československých židovských dětí z tehdejšího nacistického protektorátu Čechy a Morava do Británie. První vlak s dětmi odjel v květnu 1939. Vlak, který měl odjet z Prahy 1. září 1939 s dalšími 250 dětmi, již nacisté vypravit zakázali.

O Wintonových zásluhách veřejnost dlouho nevěděla. Pomohla je zveřejnit historička holocaustu Elisabeth Maxwellová. Do povědomí veřejnosti se Winton dostal dokumentem BBC z roku 1988.

Oceněn byl řadou britských i českých vyznamenání, byl povýšen do šlechtického stavu. V roce 1998 mu tehdejší český prezident Václav Havel udělil Řád Tomáše Garrigua Masaryka a v roce 2010 dostal od bývalého britského premiéra Gordona Browna medaili Hrdina holocaustu.