Teprve čtyři měsíce nabízí John Ho svým klientům novinku v ošetřování odumřelé kůže na nohou a zájem o ni již údajně projevilo 5 000 lidí. Podařilo se mu tak najít dokonalou náhradu za metodu odstraňování mrtvé kůže pomocí žiletek, kterou chtěl ve svých lázních původně zavést, ale neschválil ji hygienický úřad. I když byl trochu skeptický, rozhodl se pro tyto účely vyzkoušet rybí pomocníky.

Rybičky se jmenují Garra Rufa, ale říká se jim též Doktor ryba. Pocházejí původně z Turecka a v evropských zemích a v Japonsku je prý o ně veliký zájem. Rybky nemají zuby, takže není třeba se obávat, že by někoho mohly kousnout. O suchou kůžičku se postarají tak, že ji jemně uždíbnou a snědí, a jsou proto velmi často využívány při léčbě lupenky.

A jaké jsou reakce zákazníků virginských lázní?

"Celý život provozuji atletiku, takže jsem vždycky měla na nohou ztvrdlou kůži. Tohle je ale poprvé, co mně jí někdo úplně zbavil," uvedla třiatřicetiletá Tracy Robertsová.

Pan Ho se domnívá, že jeho lázně jsou jediné v USA, které tuto proceduru nabízejí. Patnáct minut strávených s nohama v kádi plné rybiček přijde na 35 dolarů (asi 500 Kč), půlhodina na 50 dolarů (asi 720 Kč). V zařízení v horké vodě žije více než 1 000 ryb, nohy jednotlivých zákazníků pak "okusuje" průměrně sto jedinců.

Při prvním setkání s rybkami jsem byla nervózní, připustila jedna ze zákaznic Patsy Fisherová. Obavy se ale brzy proměnily ve smích, když se rybičky přihrnuly k jejím prstům u nohou a daly se do práce. "Ve skutečnosti to trochu lechtá," shrnula Fisherová zážitky z "rybí" pedikúry.

Kaprovité rybky Garra Rufa rodu Ciprinidae pocházejí z termálních pramenů poblíž města Kangal v turecké provincii Sivas a dokážou přežívat ve vodě teplé až 36 stupňů Celsia. Toto jejich extrémní životní prostředí je charakteristické výrazným nedostatkem vhodné potravy, a z tohoto důvodu ryby nepohrdnou jako doplňkem potravy ani odumřelou lidskou kůží.