V plebiscitu mělo možnost hlasovat 174 000 lidí, kteří odpovídali na otázku, zda si přejí, aby Nová Kaledonie získala nezávislost na Francii. Souostroví připadlo Francii v roce 1853, v posledních třech desítkách let ale získalo velkou míru autonomie.

O referendum, které začalo v 08:00 místního času (v sobotu 22:00 SEČ) a skončilo v 18:00 místního času (08:00 SEČ), byl obrovský zájem. Některé volební okrsky dokonce musely kvůli náporu hlasujících mimořádně zůstat otevřené ještě po oficiálním ukončení hlasování. V hlavním městě Nouméa se na některých místech lhůta pro hlasování prodloužila až o hodinu, uvedla agentura AP.

Předvolební průzkumy předpovídaly, že převahu v referendu budou mít zastánci dalšího trvání svazku s Francií, což výsledky potvrdily. Vítězství odpůrců samostatnosti však nakonec nebylo tak jednoznačné, jak se očekávalo. Výsledky také ukázaly, že země je ohledně názorů na nezávislost rozdělená podle etnických skupin: zatímco domorodí Kanakové hlasovali většinově pro samostatnost, etničtí Evropané byli spíše zastánci setrvání pod francouzskou vládou.

"Jako hlava státu chci vyjádřit hrdost, že si většina Kaledonců vybrala Francii," uvedl ve svém projevu francouzský prezident Emmanuel Macron. Zdůraznil také, že v dalším společném soužití neexistuje jiná cesta, než pokračování dialogu. Premiér Édouard Philippe by měl na Novou Kaledonii odcestovat v pondělí, aby s tamními politiky probral další plány.

Nová Kaledonie se nachází v jihozápadním Tichomoří, asi 1200 kilometrů od Austrálie. S rozlohou přibližně 19 000 kilometrů čtverečních, což je zhruba čtvrtina Česka, je třetím největším souostrovím v Tichém oceánu po Papui-Nové Guinei a Novém Zélandu. Dnešní referendum bylo završením procesu, který začal po neúspěšném plebiscitu v roce 1987, jehož důsledkem byly násilnosti mezi zastánci nezávislosti a jejich oponenty.

Už nyní Nová Kaledonie požívá značné míry autonomie, protože Francie postupně předává některé pravomoci úřadům v metropoli Nouméa. V roce 2011 se takto převedly policejní pravomoci, v roce 2012 organizace školství a v roce 2013 oblast občanského a obchodního práva.