Základnu Yuma v Arizoně opustila v pondělí 121. útočná stíhací peruť námořní pěchoty VMFA-121. Míří na letiště Iwakuni nedaleko Hirošimy. Karoline Footová z III. expediční síly námořní pěchoty v Japonsku sdělila, že vyslání strojů je „příspěvkem k obraně Japonska nejschopnějším a nejmodernějším vybavením v americkém arsenálu“.

V oblasti panuje zvýšené napětí kvůli rostoucí rozpínavosti Číny, která si činí nároky na  japonské souostroví Senkaku a nedávno vyslala svou první letadlovou loď na misi k Tchaj-wanu. Obavy v oblasti také vzbuzuje severokorejský jaderně-raketový program.

F-35B na palubě letadlové lodi

F-35B na palubě letadlové lodi

FOTO: Lockheed Martin

WMFA-121 využívá stroje F-35B od listopadu 2012. Lightningy II v její výzbroji nahradily starší F/A-18 Hornety.

Před cestou do Japonska se účastnila několika cvičení, jako bylo Steel Knight na západním pobřeží USA v prosince 2015.

F-35B na palubě letadlové lodi

F-35B na palubě letadlové lodi

FOTO: Lockheed Martin

V příštím roce mají být letadla této letky využita v pacifické oblasti i na palubě výsadkové lodi USS Wasp, protože stroje F35B jsou kategorie V/STOL, tedy se svislým nebo krátkým vzletem a přistáním. Jejich úkolem je především nahradit kolmo startující AV-8B Harriery.

V roce 2018 bude mimo území USA působit i druhá peruť americké námořní pěchoty vybavená stroji Lightning II. VMFA 211 bude na palubě USS Essex operovat na Blízkém východě.