Lauda zemřel v pondělí v rodinném kruhu. „Jeho neúnavná činorodost, jeho přímočarost a jeho odvaha zůstanou pro nás pro všechny vzorem a měřítkem,” uvedla rodina v prohlášení zaslaném agentuře APA. Příčina jeho úmrtí zatím není známa. Loni v srpnu se však podrobil transplantaci plic a v lednu byl opět na dva týdny hospitalizován.

Tituly mistra světa ve formuli 1 získal Lauda v letech 1975, 1977 a 1984. Spojen je se stájí Ferrari, i když pro vzpínajícího se koně získal jen první dva tituly, poslední vyhrál s McLarenem.

Niki Lauda

Niki Lauda

FOTO: Heinz-Peter Bader, Reuters

Titul mohl získat a obhájit i v roce 1976, jenomže měl při velké ceně Německa na Nürburgringu těžkou nehodu, při níž málem uhořel. Život mu zachránili další čtyři jezdci, kteří se vrhli do plamenů a vytáhli rakouského pilota. Přestože se nadýchal zplodin, měl popálenou hlavu i plíce, už za několik týdnů usedl do kokpitu rudého ferrari a nakonec prohrál s Jamesem Huntem jen o bod, když v posledním závodě raději neriskoval. Příběh byl zachycen v ceněném filmu Rona Howarda Rivalové z roku 2013.

I kvůli následkům tehdejších těžkých zranění se musel v letech 1997 a 2005 podrobit transplantaci ledvin. Po vleklé chřipce loni v létě musel Lauda absolvovat také transplantaci plic. Teprve před Vánoci se mohl vrátit domů, letos v lednu byl opět dva týdny v nemocnici kvůli chřipce.

Letadla svých aerolinek sám pilotoval

Po konci kariéry se věnoval Lauda letecké dopravě, vlastnil aerolinky Lauda Air, Niki či Laudamotion, jejichž letadla občas sám pilotoval.

Niki Lauda měl vždy zájem o letectví. Aerolinky Lauda Air založil už v roce 1979 a komerčně začaly působit od půlky osmdesátých let, přičemž se zaměřovaly na chartery. Od roku 1989 ale létaly i na dlouhých linkách z Vídně do Sydney a Melbourne. V prosinci 2000 se stala společnost součástí Austrian Airlines, které ji v roce 2012 plně pohltily a přestaly používat její název. Lauda však z letecké dopravy neodešel.

Už v roce 2003 koupil leteckou společnost Aer Lloyd Austria a přejmenoval ji na Niki a spojil se s Air Berlin. Když se mateřská firma dostala do problémů a nakonec zbankrotovala, protože ji nemohla převzít Lufthansa, vyhlásily aerolinky úpadek. Lauda poté koupil společnost Amira Air, kterou přejmenoval na Laudamotion. Loni v prosinci, když byl už vážně nemocný, prodal poslední čtvrtinu akcií Ryanairu, který značku dál využívá ve zkrácené podobě Lauda. Má ve flotile 14 Airbusů A320 a A321 a létá po Evropě. Hlavními letišti jsou vídeňské, düsseldorfské a stuttgartské. Linky vedou zejména do Španělska a Itálie, sezonní pak do Řecka a Chorvatska.

Ani svět F1 ale jeden z nejznámějších Rakušanů nikdy natrvalo neopustil, působil jako poradce u Ferrari, šéf Jaguaru, televizní komentátor a od roku 2012 byl šéfem dozorčí rady stáje Mercedes.