Zhruba 30 metrů dlouhá loď s uprchlíky se potopila kolem půlnoci místního času v libyjských vodách jižně od italského ostrova Lampedusa. Z jakých zemí běženci pocházeli, není podle agentury DPA dosud jasné.

Podle maltského premiéra Josepha Muscata se záchranáři „doslova pokoušejí objevit přeživší mezi mrtvými, jejichž těla plavou na hladině“.

Pokud se potvrdí odhadovaný počet obětí, bude to nejtragičtější případ utopených uprchlíků ve Středozemním moři za poslední dobu, citoval premiéra list Times of Malta.

Dvacítka lodí

Do záchranné operace se zapojily italská plavidla, maltské námořnictvo i komerční lodě, uvedla BBC. Prohledávají oblast vzdálenou zhruba 210 kilometrů od Lampedusy a necelých 30 kilometrů od libyjského pobřeží. Z moře bylo dosud vyzvednuto přes dvacet těl.

Pátrání se účastní dvacet lodí a tři vrtulníky.

Podle mluvčího italské pobřežní stráže se operace stále zaměřuje hlavně na pátrání po přeživších. S postupujícím časem ale prý „brzy půjde jen o hledání mrtvých”.

Záchrana byla na dosah

Podle maltských novin The Times of Malta se plavidlo převrátilo kvůli tomu, že se migranti shromáždili na jedné straně paluby v okamžiku, kdy se k nim blížil tanker plující pod portugalskou vlajkou. Snažili se zřejmě upoutat pozornost posádky tankeru. Jeho posádka pak zavolala záchranáře.

„Takové případy nejsou neobvyklé,“ řekl maltský novinář Mark Micallef. „Tento scénář jsme už viděli několikrát, že se loď převrátí v momentě záchrany. Toto je část problému - obchodní lodě, které nejsou vybaveny na záchranu, musí dělat práci, ke které nejsou určené,“ pokračoval Micallef.

„Obáváme se, že jde o tragédii obrovských rozměrů,“ uvedla Carlotta Sami, mluvčí uprchlické agentury OSN.

Ve středu se na sever od Libye potopila další loď se čtyřmi sty lidmi na palubě. [celá zpráva]

Exodus přes Libyi

Migranti původem z Afriky a Blízkého východu vyplouvají často z Libye, kde po pádu diktátora Muammara Kaddáfího v roce 2011 zavládl chaos, kterého využívají pašeráci lidí.

Masovému přílivu migrantů čelí zejména Itálie, během uplynulého týdne k jejím břehům připlulo na 11 000 lidí. Za loňský rok jich bylo rekordních 170 000 lidí. Podle agentury Reuters se počet lidí, kteří riskantní cestu ze severní Afriky do Evropy nepřežili, od začátku letošního roku oproti stejnému období téměř zdevítinásobil.

Podle ochránců lidských práv za nárůstem úmrtí migrantů částečně stojí ukončení italské záchranné operace Mare Nostrum. Od loňského roku ji nahradila evropská mise agentury pro ostrahu hranic Frontex, která má ale nižší rozpočet a omezenější dosah.

„Rozsah toho, co se nyní děje ve Středomoří, ... je přímým následkem naší politiky,” upozornil Justin Forsyth z humanitární organizace Save the Children.