Raketoplán X-37B, označovaný též jako OTV (Orbital Test Vehicle orbitální testovací plavidlo) přistál na ranveji, jež bývala používána pro přistávání raketoplánů Space Shuttle.

Stroj strávil v kosmu 718 dnů na utajené misi OTV-4, o jejímž účelu se jen spekuluje. Jednalo se o čtvrtou a zatím nejdelší misi tajného programu amerického vojenského letectva. Spekuluje se, že se raketoplán používá k průzkumu, ke koordinaci činnosti amerických špionážních družic nebo je určen k vyřazování nepřátelských satelitů z provozu. USAF ale nijak činnost nekomentuje.

„Dnešek je vzrušujícím dnem pro 45. kosmické křídlo, kdy pokračujeme v prolamování hranic,“ řekl pouze po přistání velitel křídla brigádní generál letectva Wayne Montheigh.

Americký pokrok ve vesmíru 

„Tvrdá práce týmu OTV X-37B a 45. kosmického křídla úspěšně demonstrovala pružnost a nutnost pokračovat v americkém pokroku ve vesmíru,“ řekl ředitel kanceláře letectva pro rychlé operace Randy Walden.

„Schopnost přistát, připravit se na další misi a odstartovat ze stejného místa ukazuje pokrok ve schopnostech OTV rychle integrovat a uplatnit nové kosmické technologie. V programu byly testovány technologie zahrnující pokročilé navigační systémy a systémy řízení i systémy tepelné ochrany, avioniku i lehké elektromechanické systémy řízení,“ uvedla pro web Space.com mluvčí letectva AnnMarie Anneliová.

Raketoplán X-37B od délce devět metrů a rozpětí postavila firma Boeing. Poprvé tento stroj odstartoval v dubnu 2010 a na Zemi se vrátil o osm měsíců později. Druhá mise se uskutečnila v květnu 2011 a trvala 15 měsíců. Třetí začala v prosinci 2012 a letoun se na Zemi vrátil po 22 měsících. Na čtvrtou misi ho v květnu 2015 vynesla raketa Atlas 5. Pátá mise má následovat během letošního roku.