Virus objevili evoluční biologové, manželé Jean-Michel Claverie a Chantal Abergelová. Pojmenovali ho Pithovirus sibericum. První jméno vybrali podle řeckého výrazu pithos, který označoval nádobu na víno. “Jsme Francouzi, museli jsme do toho nějak to víno dostat,” řekl Claverie.

Virus získali ze vzorku permafrostu ze Sibiře. Dozvěděli se, že ruští vědci před lety vypěstovali rostlinu ze semen ze zmrzlé země. Získali ze Sibiře část věčně zmrzlé půdy a nasadili do ní jednobuněčné organismy améby. Právě ty jsou častým cílem virů. Začaly hynout a uvnitř nich pak vědci našli dosud neznámý virus. Pro člověka či zvířata je neškodný, napadá jen améby.

Virus je sice velký, ale podle vědců je uvnitř prázdný.

Virus je sice velký, ale podle vědců je uvnitř prázdný.

FOTO: Julia Bartoli, ČTK/AP

Podle vědců má tento virus ke své velikosti nezvykle krátký genom a u hostitele parazituje spíše v cytoplazmě, tedy tekutém prostoru buňky, než v jeho buněčném jádře, jako to dělá většina virů. Nově objevený Pithovirus sibericum je navíc, i přes svou velikost překvapivě prázdný a v oválném obalu s otvorem se téměř nic neskrývá.

Oba vědci už objevili několik tzv. obřích virů. Nedávno mimivirus v amébách v chladicích nádržích na severu Anglie. Původně se domnívali, že jde o bakterii, protože měl dlouhý genom. Vědci dokonce přišli i s myšlenkou, že by pro něj měla být vytvořena zvláštní kategorie, protože nejde ani o bakterii ani o vir.