Odetta se narodila v roce 1930 v Alabamě, v prostředí zatíženém chudobou a rasismem. Zamilovala si lidové písničky zemědělských nádeníků, vězňů a tuláků, výrazně byla ovlivněna také spirituály.

Sama Odetta pak ovlivnila řadu hvězd éry hippies jako Joan Baez a Janis Joplin. Bob Dylan řekl, že právě Odetta ho nadchla pro folk. Jako "hlas hnutí za občanská práva" se účastnila demonstrací Afroameričanů zejména v šedesátých letech.

V roce 1963 byla za album Odetta Sings Folk Songs nominována na dvě Grammy, další nominace následovaly v letech 1999 a 2005. Bývalý americký prezident Bill Clinton jí v roce 1999 udělil čestnou medaili.

Poslechněte si písničky Odetty zde

V posledních letech zpěvačka trpěla řadou zdravotních problémů a přestože skončila na vozíku, dále pravidelně koncertovala. "Lidé nemohli věřit, že ta síla vychází z ní," řekl její manažer Doug Yeager.

Jejím posledním přáním prý bylo zazpívat si při uvedení Baracka Obamy do úřadu prezidenta USA.