O využití zkratky SOS rozhodlo druhé mezinárodní rentgenové shromáždění s tím, že svět ho oficiálně začne užívat 1. července 1908.

Slávu, ale zároveň i váhu tomuto signálu dala jedna z největších a nejznámějších plavebních tragédií moderních dějin – potopení Titaniku. Jeden z radiooperatérů lodě totiž přikázal svému kolegovi, aby začal vysílat signál SOS. Mnohé lodě v okolí Titaniku ještě v roce 1912 signál příliš vážně nebraly, domnívaly se, že se jedná o zneužití během párty.

Od dob Titaniku si nouzový signál dovolil ignorovat málokdo. A díky své serióznosti pomohl zachránit již tisíce životů.

Zkratka SOS se někdy uvádí jako zkratka Save Our Ship (zachraňte naši loď) nebo Save Our Souls (zachraňte naše duše). Signál však vznikl pouze jeho snadným signalizováním v Morseově abecedě a není zkratkou žádného slovního spojení.