Útok se udál v prostoru bývalé vojenské základny, kterou nyní využívá policie. Exploze byla tak silná, že ji údajně slyšeli až v Misurátě vzdálené 60 kilometrů. Výbuch nastal ve chvíli, kdy se v místě začali shromažďovat rekruti. Některé agentury hovoří až o 65 obětech.

Od svržení režimu Muammara Kaddáfího před čtyřmi lety se jedná o jeden z nejkrvavějších útoků v zemi zmítané násilnostmi bojůvek včetně odnože Islámského státu a dvojvládím.

Ministerstvo zdravotnictví mezinárodně neuznané vlády z Tripolisu vyhlásilo v Zlitánu výjimečný stav a vyzvalo také nemocnice v hlavním městě i v Misurátě, aby přijali zraněné, protože zdravotnická zařízení v Zlitánu se o tak velký počet zraněných nezvládají postarat. Místní úřady urgentně apelovaly na lidi, aby darovali krev, jíž se nedostává.