Král se narodil 13. září 1930 v Praze. Po studiích sinologie a anglistiky na Univerzitě Karlově byl vědeckým aspirantem v Orientálním ústavu. Opakovaně se vracel na stáže na čínskou Pekingskou univerzitu. Od roku 1969 ale nesměl z politických důvodů přednášet a bylo pozastaveno jeho habilitační řízení. Za normalizace se živil dělnickými profesemi, později byl přijat do Sbírky orientálních umění Národní galerie na místo kurátora malířství a kaligrafie.

Během působení v Národní galerii připravil řadu výstav a katalogů, zároveň pracoval na překladech literárních a filozofických textů, z nichž některé menší vyšly samizdatově. V polovině 80. let dokončil překlad Snu v červeném domě a Odeonu bylo dovoleno tento překlad národního čínského románu vydat ve třech svazcích, uvedla FF UK. Poslední svazek vyšel v roce 1988 a Král získal cenu Odeonu za nejlepší překlad tohoto roku.

Držitel Státní ceny za překladatelské dílo

V 90. letech se Král vrátil na FF UK, kde vedl katedru (dnes Ústav) Dálného východu. Zároveň tam založil a vedl Centrum komparatistiky. V obnoveném habilitačním řízení získal docenturu a v roce 1993 byl jmenován profesorem sinologie a srovnávací literatury Univerzity Karlovy.

Po roce 1990 působil Král také na řadě zahraničních univerzit, mimo jiné v Pekingu, Hongkongu, Londýně nebo Leidenu. V prvních letech nového tisíciletí vedl jako rektor Literární akademii Josefa Škvoreckého v Praze. Od roku 2006 byl předsedou Pražského lingvistického kroužku.

Mezi oceněními, která Král převzal, je Cena Učené společnosti České republiky za rok 2010 v kategorii humanitních věd, ve stejném roce obdržel také českou Státní cenu za překladatelské dílo. Laureátem obdobné čínské státní ceny se stal v loňském roce.