Vzpomínáte si, kdy jste poprvé zaregistroval, že vás hudba přitahuje?

Hudbu jsem si zamiloval už v útlém mladém věku. Bylo mi pět nebo šest let. Samozřejmě to byla nejprve kubánská muzika. Začal jsem hrát na perkuse, vlastně na cokoli, co jsem našel. Na Kubě bylo totiž dost těžké dostat se k opravdovým nástrojům. Když mi bylo šest nebo sedm, předváděl jsem malé cirkusové představení.

Napnul jsem provaz, přecházel jsem po něm z jedné strany na druhou a hrál přitom na konga. Přátelům jsem za sledování této show účtoval cent. To byl počátek mé koncertní kariéry.

Proč vás uchvátil jazz?

Když jsem ho poprvé zaregistroval, to už jsem byl dospělý, nemohl jsem uvěřit tomu, co slyším. Bylo to tak inovativní a svobodné, že jsem se do něho okamžitě zamiloval.

Máte nějakou svou definici jazzové hudby?

Myslím, že všichni jazzoví hudebníci ji mají. Vzniká tím, jak se v jazzu vyjadřujeme.

Pocházíte z Kuby. Jak moc složité je pro kubánského umělce celosvětově se prosadit?

Dokud jsem žil na Kubě, bylo to velmi složité, protože jsme tam jazz nesměli poslouchat. Byl považován za hudbu údajného nepřítele. Já ale tak moc bažil po tom, poslouchat ho a učit se od mistrů, že mě zatkli za poslouchání Hlasu Ameriky. Navždy budu vděčný Dizzymu Gillespiemu, že mi pomohl utéct z diktátorského režimu. Umožnil mi otevřít oči a vychutnat si profesionální i osobní svobodu.

Nyní žijete v USA. Vracíte se někdy na Kubu?

Jsem velmi šťastný, že mohu žít ve Spojených státech, je to ten největší dar. Bohužel, dokud bude na Kubě diktatura, nevrátím se tam. Komunismus tam stále přežívá a chudí lidé na ostrově dále nezměrně trpí.

Kromě toho, že jste interpret, jste také uznávaný skladatel. Na jaký nástroj skládáte?

Na piano! Miluji ho.

Spolupracoval jste s řadou významných hudebních jmen. Jak například vzpomínáte na spolupráci s Frankem Sinatrou?

To bylo opravdové potěšení. Jistěže to pro mě byla čest potkat se s jedním z nejlepších muzikantů všech dob a pracovat s ním.

Na Grammy v roce 2004 jste vystoupil s Justinem Timberlakem. Jak vzpomínáte na spolupráci s ním?

I to bylo úžasné. Je to velmi kreativní gentleman a na pódiu jsme se dobře bavili. Neustále poslouchám všechny mladé umělce. Člověk nikdy neví, kde najde inspiraci nebo se něco nového naučí.