"Elixír mládí" se oficiálně nazývá rapamycin, ale vědci mu laškovně přezdívají "věčné mládí". Lék byl vyroben z chemikálie nalezené v půdě na Velikonočním ostrově, jednom z nejodlehlejších míst na Zemi, nacházejícím se v Tichém oceánu tisíce kilometrů od pobřeží.

Lékaři použili rapamycin u dětí trpících progérií, a to konkrétně Hutchinsononovým - Gilfordovým syndromem (HGPS), což je vzácné genetické onemocnění způsobující hyper zrychlené stárnutí. Pacienti umírají na "stáří" i kolem 12 let.

Předčasné stárnutí způsobuje u pacientů patologický protein progerin, který se jim kvůli HGPS syndromu vytváří v každé buňce. Vědci zjistili, že rapamycin umí buňky pacientů od progerinu vyčistit, odstraňuje defekty a nechává za sebou zdravé buňky. Na základě úspěšného pokusu začali uvažovat o širším využití nové látky. Mezi HGPS a běžným procesem stárnutí totiž existuje podobnost.

"I malá aktivace tohoto systému na 'odstranění nečistot' by měla prodloužit zdraví a životnost našich buněk a orgánů," uvedl Dimitri Krainc, jeden ze spoluautorů studie, na níž se podílí vědci z Harvard Medical School i významný genetik Francis Collins. Jejich závěry byly publikovány v časopise Science Translational Medicine.

Rapamycin se už používá k potlačení činnosti imunitního systému u transplantace orgánů.