Přenos virů z člověka na člověka závisí na jejich schopnosti usadit se v dané části těla, odkud jsou přenášeny na jiného jedince v záchvatech kašle nebo kýcháním.

Tým badatelů v čele s Ramem Sasisekharanem z Massachusettského technického institutu (MTI) prokázal, že se virus kmene H5, který mnohem snadněji infikuje drůbež než člověka, váže na řetězce cukrů nebo polysacharidů v kuželovité formě. Viry kmenů H1 nebo H3 se naproti tomu váží na řetězce ve formě slunečníku.

U člověka se polysacharidy v kónické formě nacházejí v dolních cestách dýchacích, kam virus mnohem hůře proniká a odkud se může obtížně přenášet. Řetězce cukrů v podobě slunečníku jsou naproti tomu v nose a v krku.

Virus může zmutovat a způsobit pandemii

Virus ptačí chřipky se objevil v roce 2003. Většinu případů onemocnění lidí ptačí chřipkou dosud zavinil přímý kontakt s nakaženou drůbeží. Odborníci se však obávají, že vysoce patogenní virus by mohl zmutovat do formy, která by byla snadno přenosná mezi lidmi, a mohla by tak případně vyvolat pandemii, jež by zabila milióny osob.

Objev výzkumného týmu z MTI by měl umožnit rychlejší identifikaci kmenů viru schopného zaútočit na lidské dýchací cesty. "Mohlo by nám to pomoci ohlídat virus ptačí chřipky a potenciálně zlepšit terapeutické zásahy jak při ptačí chřipce, tak i při sezónní chřipce," řekl šéf výzkumníků Sasisekharan.