Loď Butiraoi, zajišťující dopravu mezi ostrovy, vyplula 18. ledna a do cíle plavby dlouhé asi 250 kilometrů měla dorazit o dva dny později, ale nestalo se tak. Jako pohřešovaná byla loď - dřevěný katamarán o délce 17,5 metru - nahlášena až tento pátek. Krátce před vyplutím se podrobila opravě hnacího hřídele, což pravděpodobně přispělo k problémům s navigací.

Novozélandské úřady podle webu místního listu NZ Herald vyslaly vojenský hlídkový letoun Lockheed P-3 Orion, aby napomohl při pátrání v oblasti oceánu, která je podle agentury AP rozlehlá asi jako Velká Británie.

Kiribati je chudý ostrovní stát rozkládající se na 33 atolech s asi 108 000 obyvateli. Agentura Interfax připomněla, že koncem loňského roku v oblasti ztroskotala velká dopravní loď, ze které se podařilo zachránit 250 lidí.