Vědci už loni upozornili na největší úhyn korálů v historii v severní část útesu. Letecká pozorování však ukázala, že největší škody jsou ve střední části, a experti mají obavy, že vzhledem ke vzájemné blízkosti obou úseků je šance na zotavení malá.

Poškozeny jsou útesy v délce 1500 kilometrů. BBC navíc upozornila, že na rozdíl od případů z dřívějška nestojí za nynějším umíráním korálů meteorologický jev El Niño.

„Od roku 1998 jsme zažili čtyři takové události, přičemž prodleva mezi nimi byla různě dlouhá. Tentokrát je nejmenší,“ upozornil Terry Hughes z Univerzity Jamese Cooka, podle něhož je třeba, aby lidstvo začalo něco dělat s oteplováním klimatu, které korály ničí.

„Čím dříve podnikneme krok proti globálním emisím skleníkových plynů a přejdeme od fosilních paliv k obnovitelným zdrojům, tím lépe,“ uvedl Hughes.

Velký korálový (nebo bariérový) útes je řada útesů podél severovýchodního pobřeží Austrálie. Je označován za nejdelší korálový útes na světě a od roku 1981 je pod ochranou UNESCO. Vzhledem k tomu, že poskytuje útočiště více než 300 druhům korálů a tisícům druhů ryb a dalších živočichů, bývá svojí rozličností srovnáván s tropickým deštným pralesem.
Korálům však škodí oteplování vody. Korál žije v symbióze s mořskými řasami a živí se díky jejich schopnosti fotosyntézy. Jakmile ale teplota vody vzroste, začnou řasy produkovat přebytek kyslíku, který může korály hubit. Aby korálové struktury přežily, vypuzují řasy ze svých schránek. Řasy samy odumírají kvůli rostoucí teplotě či znečištění a bez jejich pomoci záhy bledne a následně hyne i korál.