Hjon Jong-čol ve vrcholné armádní funkci nahradil Ri Jong-hoa, který opustil své posty ve vedení KLDR. Důvodem jeho odchodu je podle pondělní zprávy oficiální tiskové agentury stalinistického režimu blíže neupřesněné onemocnění.

Generál Ri měl čelné funkce nejen v rámci ozbrojených sborů, ale i politického vedení země. V čele armády byl od roku 2009. Byl považován za jednu z klíčových postav, která mladého severokorejského vůdce Kim Čong-una podpořila během procesu předávání moci. V poslední době Kim Čong-una pravidelně provázel při návštěvách vojenských základen.