Vědečtí experti sesbírali data celkem z 5400 míst po celém východním břehu Japonska. Tam udeřila tsunami poté, co došlo k podmořskému zemětřesení o síle devět stupňů Richterovy škály. Vědci využili stopy, které vlna zanechala na vysokých budovách či stromech na stranách údolí, ve kterém leží nejhůře zasažené město Mijako z prefektury Iwate. Tímto způsobem získávali představu o rozsahu katastrofy.

Skupina vědců už dříve vypočítala výši vlny na 38,9 metru, což by bylo i tak více než údaje o vlně z roku 1896. Tehdy zasáhla pobřeží vlna vysoká 38,2 metru. Výzkum tedy prokázal, že byla březnová tsunami jednoznačně vyšší, než ta, která v prosinci 2004 vznikla po podmořském zemětřesení u Indonésie. Tehdy dosáhla výše 32,9 metru a v Indonésii, Thajsku, Bangladéši a na Srí Lance si vyžádala na 230 210 životů.