Spor začal před dvěma týdny, kdy se čínská rybářská loď srazila se dvěma japonskými hlídkovými čluny u neobydlených ostrůvků ve Východočínském moři, které si nárokují obě země, stejně jako Tchaj-wan. Okolí ostrovů, jež Číňané nazývají Tiao-jü-tchaj a Japonci Senkaku, ukrývá ropu a zemní plyn.

Když japonský soud prodloužil vazbu kapitánovi do 29. září, Peking přerušil s Tokiem kontakty na nejvyšší úrovni a ve středu čínský premiér Wen Ťia-pao pohrozil potrestáním východního souseda. Na to se objevila zpráva, že Peking prý zastavil vývoz vzácných kovů do Japonska. Jde o skupinu metalických prvků používaných k výrobě specializovaných elektronických součástek - například u radarů, hybridních aut, laptopů či hudebních nosičů.

Zprávu jako první pustila australská společnost Industrial Minerals, ale mluvčí čínského ministerstva obchodu zákaz vývozu na telefonický dotaz popřel. Informoval o tom The Washington Post. „Ať to je, či není pravda, tyto zprávy mohou zvýšit obavy z toho, že Čína kontroluje 95 procent globálních dodávek vzácných kovů,“ napsal list.

V pátek dostal spor nový obrat, když agentura Nová Čína oznámila zadržení čtyř Japonců, kteří měli v severočínském městě Š'- ťia-čuang vstoupit do vojenské zóny a protizákonně filmovat armádní objekty. Jen o pár hodin později Tokio oznámilo, že čínského kapitána propustí.