Cardona vstoupil do armády v sedmnácti letech v roce 1993. Působil také v Německu a Kosovu a podle slov příbuzných službu miloval a byl odhodlán vydat se znovu do válečné zóny, aby špatnou pověst svou i Spojených států odčinil. V roce 2006 se měl vrátit do Iráku. Armáda ho však musela odvolat poté, co se zpráva objevila v médiích.

Koncem následujícího roku však dostal šanci připojit se k misi v Afghánistánu. Také tam pracoval se psem, německým ovčákem Zomiem. Vyhledávali výbušniny a další zbraně. V sobotu 28. února explodovala v blízkosti jejich konvoje bomba umístěná u silnice a Cardona i pes zemřeli.

„Chtěl dokázat, že nemá co skrývat a jeho způsob, jak se s tím vypořádat byl návrat do války. Věřil, že jeho práce je důležitá a bylo mu líto, že prezident a vláda se k němu otočili zády a snažili se z něj udělat obětního beránka,“ citoval Washington Post mužova strýce Stevena Aceveda.

Cardona působil v roce 2004 v Abú Ghrajbu, kde dozorci zajaté Iráčany mučili a ponižovali. Fotografie praktik unikly na veřejnost a vyvolaly pobouření po celém světě. Na některých byl Cardona i s Ducem, svým belgickým ovčákem Malinois. Na jedné Duco cení zuby na nahého vězně.

Cardona se hájil, že zastrašování vězňů dostal příkazem. Soud jeho argument uznal a Cardona byl zproštěn všech obvinění kromě jednoho. V armádě mohl zůstat, v září 2007 však její řady opustil. Do Afghánistánu cestoval už jako zaměstnanec soukromé firmy.

„Obvinění a soud ho zasáhly. Štvalo ho, že lidé, kteří mu dávali rozkazy, nebyli postiženi a nechali podřízené, aby nesli následky,“ řekla Heather Ashbyová, jeho partnerka a matka devítileté dcery Keelyn.

Cardona byl pohřben v domovském Fullertonu ve státě Kalifornie. Dvanáctiletý pes Duco žije s Ashbyovou, rovněž armádní zaměstnankyní, na Floridě. Bagdádská věznice Abú Ghrajb byla minulý měsíc znovu otevřena. Zrekonstruovali ji a dali jí nové jméno.