Látka měla podobu sirupu a chutnala po glycerínu. Obsahovala však vysoce jedovatý dietylén glykol, používaný jako chladící kapalina a přimíchávaný do brzdových kapalin či používaný jako průmyslový čistící prostředek. Dietylén glykol je mnohem levnější než nezávadný glycerín, což zajišťovalo výrobci značné zisky.

Dietylén glykol však poškozuje játra, ledviny a centrální nervový systém. Vyvolává i ochrnutí, které může způsobit udušení.

Od uvedení výrobku na trh přicházely k lékařům děti s horečkami a zvracením, jejichž příčina se nedala určit. Některé přestaly močit a mnohé měly silný průjem.

Vysoká koncentrace látky v ústní vodě měla tragické následky. Podle ministerstva zdravotnictví zemřely tři čtvrtiny nemocných dětí ve věku od dvou do sedmi let.

Policisté také vypátrali, jak se látka do sirupu dostala. Výrobce léků Barewa Pharmaceuticals nakupoval sirup od nelicencovaného prodejce chemikálií v Lagosu. Výroba byla zastavena, podnik Barewa zrušen, nicméně se nepodařilo zjistit kolik balení ústní vody bylo vyrobeno a distribuováno .Ve skladu firmy byly stovky lahviček s touto ústní vodou.

Dietylén glykol má na svědomí řadu lidských životů i v jiných případech. V Panamě zabil v roce 2006  365 osob, tam však šlo o nehodu v továrně. Podobný případ je znám z Číny, kde také v roztoku nahrazoval glycerín. Objevil se v léku proti horečce, který dostaly děti na Jati. Desítky jih zahynuly.