O Sarkozyho neúčasti se spekulovalo vzhledem k jeho kritice Číny v souvislosti s březnovým zásahem proti demonstracím v okupovaném Tibetu. Francie v současnosti předsedá Evropské unii a Sarkozy bude na startovacím ceremoniálu her v Pekingu reprezentovat celý blok 27 členských zemí.

K neúčasti politiků na akci vyzývají organizace za lidská práva. Reportéři bez hranic se už nechali slyšet, že Sarkozyho přítomnost v Pekingu je pohrdáním závazky, jaké k Francouzům má.

Prezidentův úřad ale podtrhl potřebu podpořit „olympijské hodnoty míru, přátelství a bratrství“. Sarkozy se počátkem roku snažil tlačit na Čínu, aby obnovila jednání s exilovým tibetským vůdcem Dalajlámou a propustila politické vězně.

Sarkozy prý rozhodnutí účastnit se zahájení her konzultoval s představiteli EU. Účast na ceremoniálu potvrdil například i americký prezident Bush. Německá kancléřka Angela Merkelová či kanadský premiér Stephen Harper naopak budou chybět. Předseda britské vlády Gordon Brown se nezúčastní úvodní slavnosti, ale přijede na závěrečnou.