Mengistu, přezdívaný "Rudý něguš", byl loni v lednu odsouzen k doživotnímu vězení. Etiopský prokurátor však požadoval změnu doživotního trestu na absolutní trest, čemuž dnes soud v Addis Abebě vyhověl. Spolu s Mengistuem bylo k smrti odsouzeno dalších 18 vysokých představitelů exdiktátorovy vlády.

Mengistu byl uznán vinným z podílu na vraždách tisíců lidí během své sedmnáctileté vlády, kterou zahájil svržením císaře Haileho Selassieho v roce 1974 a která byla poznamenána válkami, čistkami a hladomorem.

Odhaduje se, že do roku 1991, kdy byla v Etiopii u moci jeho vojenská vláda, bylo popraveno 50 000 až 200 000 osob a další asi milion zemřel hlady.

Bývalý diktátor žije od svého svržení v roce 1991 v zimbabwském exilu jako oficiální host prezidenta Roberta Mugabeho.