Kritickou situaci přivodila bouřka s 20 centimetry srážek, která náhle zvýšily hladinu řeky Wen. Voda prorazila jednu hráz a dostala se do dvou dolů u města Sin-tchaj.

V dole Chua-jüan pracovalo v době neštěstí 756 horníků, 584 z nich se podařilo podzemí kvapem opustit. Snahy záchranářů dostat se ke zbývajícím horníkům překazil pokračující vodní příval, takže se záchranné práce musely omezit na úsilí vojáků opravit protrženou hráz.

V nedalekém dole Ming-kung zůstalo uvězněno devět horníků, uniknout vodnímu živlu se podařilo 86 jejich kolegům.

"Dnes nikdo nevyšel na povrch, takže všichni čekáme," řekl agentuře Reuters nejmenovaný místní obyvatel. "Nevypadá to dobře."

Hledání stěžuje déšť

Záchranné práce jsou podle čínské agentury v plném proudu. Na pátrání po pohřešovaných se podílí kolem 2000 vojáků společně s vojenskými policisty a důlními pracovníky. Před polednem se podařilo utěsnit dvacetimetrový úsek protržené hráze.

"Stále tu prší, takže riziko zaplavení přetrvává. Vládne velká nervozita. Udělali jsme, co jsme mohli," řekl agentuře Reuters telefonicky důlní manažer. "Počasí je skutečně neobvyklé. V Šan-tungu je normálně velké sucho. Podmínky jsou teď nenormální".

Ústřední vláda v Peking požádala sousední provincie Chu-nan a Chu-pej o okamžité zaslání pěti velkých vodních čerpadel do Sin-tchaje. Ostatním dolům v dané oblasti bylo nařízeno zastavit práce v podzemí.

Čínské uhelné doly jsou známé jako jedny z nejnebezpečnějších na světě. Každoročně v nich přijde o život odhadem až 10 000 lidí.