Národní meteorologický ústav vydal nejprve varování před tsunami kvůli půlmetrovým vlnám, které otřesy mořského dna způsobily. Ústav později varování odvolal.

Země se otřásla asi 40 kilometrů pod mořským dnem nedaleko ostrova Mijako, nejjižnější části souostroví Rjúkjú.

Ještě dříve v pátek ráno oblastí otřáslo zemětřesení o síle 6,2 stupně Richterovy škály.

Japonsko leží na spojnici čtyř tektonických desek a patří k seizmicky nejaktivnějším územím světa, každoročně zde přístroje zaznamenají víc než tisícovku zemětřesení menší intenzity. Na japonské souostroví také připadá 20 procent všech nejsilnějších záchvěvů, které zasáhnou svět.

Nejvíce obětí si vyžádalo zemětřesení o síle 7,3 Richtera ve městě Kóbe v roce 1995, při němž zahynulo přes 6 400 lidí.