Čtyřicetiletý Navalnyj vešel ve známost v roce 2008, kdy začal na internetu psát o údajných korupčních praktikách ve státem kontrolovaných podnicích, přičemž nazval stranu Jednotné Rusko prezidenta Vladimira Putina za „stranu křiváků a zlodějů.“

Když se v roce 2013 ucházel o funkci starosty Moskvy, získal překvapivě více než čtvrtinu hlasů. To už ale stanul u soudu kvůli obvinění z korupce. Podle úřadů pomáhal z pozice poradce Kirovského gubernátora Nikity Belycha tunelovat lesnický podnik Kirovles. Mělo být ukradeno dřevo v hodnotě 16 miliónů rublů (dnes zhruba sedm miliónů korun).

Navalnyj to popírá a tvrdí, že případ je vykonstruovaný. Soud ho však uznal vinným. Když pak Evropský soud pro lidská práva rozhodl, že proces nebyl spravedlivý, došlo na jeho opakování. Podle Navalného však probíhal podle stejného scénáře jako ten první. Odsouzení mu znemožňuje kandidovat na prezidenta. Navalnyj kandidaturu avizoval už loni.