Loď Norman Atlantic, mířící z řeckého Patrasu do italské Ancony, vyslala tísňový signál ve chvíli, kdy se nacházela 33 námořních mil od malého ostrova Othonoi, sdělil představitel pobřežní stráže. Oheň vypukl v 06:00 (05:00 SEČ) v garáži trajektu.

"Podle prvních informací kapitán nařídil evakuaci lodi," citoval Reuters mluvčího řecké pobřežní stráže Nikose Lagkadianose. Jeden z cestujících mobilním telefonem řecké televizní stanici řekl, že podmínky jsou v místě složité.

"Pokusili se spustit záchranné čluny, ale všichni se na ně nedostaneme. Není tu žádná koordinace," líčil jeden cestující. "Je tma, vnitřek lodi je v plamenech. Jsme na můstku, vidíme připlouvat nějakou loď... Otevřeli jsme bedny a dostali záchranné vesty, snažíme se zachránit se."

Záchranu komplikuje vítr a vlny

Záchranná operace probíhá za "obzvláště těžkých a komplikovaných podmínek", konstatovalo řecké ministerstvo pro námořní dopravu. V oblasti je prudký déšť s krupobitím a síla větrů dosahuje desátého stupně na dvanáctistupňové Beaufortově škále. Desátý stupeň mimo jiné znamená velmi vysoké vlny a tvoření vodní tříště, která snižuje viditelnost.

Na palubě je 411 pasažérů a 55 členů posádky. V útrobách trajektu se nachází 222 vozidel.

Na pomoc byla vyslána dvě záchranná plavidla a vrtulník. Poblíž se také nachází kontejnerová loď. Stráž upozornila, že v oblasti je silný vítr.