Právo zúčastnit se konkláve mají všichni kardinálové mladší 80 let. Mezi 115 voliteli je i 69letý pražský arcibiskup Dominik Duka. Druhý český kardinál, bezmála 81letý Miloslav Vlk, se účastnil jen kongregací, které volbu připravovaly.

Vatikán se na Benediktův odchod připravoval už od 11. února, kdy své překvapivé rozhodnutí hlava římskokatolické církve oznámila. Dopředu bylo jasné, že nový papež musí nastoupit do začátku Velikonoc, které jsou nejvýznamnějším křesťanským svátkem. Aby se volba urychlila, změnil Benedikt XVI. pravidlo pro konání konkláve, které se nyní může sejít i dříve než 15 dní po uvolnění papežského stolce.

Kardinálové jsou během konkláve izolováni od okolního světa, nesmí s ním nijak komunikovat, vynášet z jednání žádné informace. Papeže volí ze svých řad tak dlouho, dokud jedno ze jmen nedostane dvě třetiny hlasů.

Úspěšné zvolení je pak ohlášeno bílým kouřem.

Poslední volba v roce 2005 trvala tři dny, konala se po smrti Jana Pavla II.