Sedmaosmdesátiletý autoritářský vládce Mugabe a jeho blízcí mají od roku 2002 zákaz cestovat do zemí Evropské unie a USA. Jejich aktiva v bankách jsou zmrazena. Důvodem je opakované porušování základních lidských práv, které se Mugabeho režim v zemi na jihu Afriky dopouští.

Vatikán není součástí Evropské unie, ale Mugabe musel projít tranzitem do italské metropole Říma. Italské ministerstvo zahraničí k tomu uvedlo, že takový způsob pohybu je možný díky výjimce, s níž legislativa Evropské unie počítá.

Mugabe, který je katolík, se v roce 2005 zúčastnil pohřbu papeže. Hodně se o něm tehdy hovořilo, když mu princ Charles, následník britského trůnu, stiskl ruku. To už bylo v době, kdy sankce platily. Mugabe byl v Římě ještě v roce 2008 na summitu Organizace OSN pro výživu a zemědělství (FAO), která v italské metropoli sídlí.

Na dotaz ohledně příjezdu šéfa zimbabwského státu do Vatikánu mluvčí Federico Lombardi konstatoval, že Zimbabwe je stát, s nímž Vatikán udržuje diplomatické vztahy, takže o přítomnosti afrického prezidenta prý není co skrývat.