Jules Verne je první z pěti až sedmi plánovaných ATV, které si Evropská kosmická agentura objednala k letům na ISS, aby stanice mohla fungovat i po ukončení letů amerických raketoplánů v roce 2010. Svou kapacitou mnohonásobně převyšuje jak ruské Progresy, tak připravovanou japonskou nákladní loď HTV.

Co je ATV
ATV je desetimetrový válec o průměru čtyři a půl metru s kapacitou nákladu až osm tun v hermeticky uzavřené kabině. Ze Země startuje na evropské raketě Arianne 5 a po odpoutání se již pohybuje díky vlastnímu motoru. Unikátní navigační systém loď automaticky navede na dráhu blízkou ISS asi 400 km nad Zemí.
Ze vzdálenosti asi 30km začne pracovat automatické přibližovací zařízení, které ATV navede na ruský spojovací uzel ISS. Poté se otevřou dveře a astronauti ze stanice mohou bez skafandrů přejít dovnitř, aby vyložili zásoby.

Přiblížení bude v přímém přenosu

Přibližovací manévr je sice plně automatizován, program ale umožňuje jeho kontrolu i přerušení jak posádkou ISS, tak kterýmkoli ze tří pozemních sledovacích center. Evropská kosmická agentura umožní zájemcům sledovat „panenskou“ cestu AVT živě na internetu.

AVT je v současné fázi určen k jednorázovému použití. I když se jeho cena pohybuje kolem miliardy euro, je to stále nejlevnější možnost zásobování ISS. Výrobce lodi, evropský koncern EADS, však má ambice vyšší. Jejich oprávněnost je umocňována dosavadní závislostí na amerických raketoplánech: jejich katastrofy zpozdily výstavbu ISS o celé roky a Evropa musela například se svým vědeckým modulem Columbus nečinně čekat.

Vlastní loď je na dosah ruky

"K dobývání vesmíru patří i vysílání lidí do kosmu,“ řekl během finálních příprav na start ATV Johannes von Thadden z firmy Astrium koncernu. Evropě podle něj zbývá k tomuto cíli jediný krok: vybavit AVT tepelným štítem, aby se mohla vracet na Zemi.

Jules Verne i další ATV totiž mají všechno potřebné k použití pro opakované lety s lidskou posádkou. Mají čtyři výkonné hlavní motory a 28 motorů pro jemné manévrování, velkou hermetickou kabinu, nákladové prostory, ochranu proti záření i mikrometeoritům a především špičkový navigační systém.