Oheň vypukl přibližně ve 12:30 moskevského času (10:30 SELČ) ve čtvrtém patře budovy Moskevského institutu státního a korporativního řízení, nestátní vysoké školy, založené v roce 1995. Hoří čtvrté a páté patro budovy postavené v roce 1939.

"V horních patrech jsou stále odříznutí lidé, kteří volají o pomoc," řekl kolem poledne agentuře Jevgenij Bobylev z moskevské pobočky ministerstva pro mimořádné situace.

Hasiči dorazili na k univerzitě tři minuty po ohlášení požáru. Bylo nasazeno padesát jednotek a dva vrtulníky. "Vrtulník Kamov Ka-32 hasí požár, zatímco menší Bö-105 je používán k evakuaci," sdělil Viktor Bělcov z ruského ministerstva pro mimořádné události.

Příčina požáru zatím není známa, moskevský místostarosta Petr Birjukov ale uvedl, že by jí mohlo být neopatrné zacházení s ohněm. Hořet začalo v nikým nepoužívané místnosti, proto si požáru nejprve nikdo nevšiml.