Oznámení o papežově cestě přichází v době, kdy vztahy mezi Židy a Vatikánem zastínila kontroverze kolem rehabilitace katolického biskupa, který popřel plný rozsah nacistického vyvražďování Židů za druhé světové války. Papež od té doby několikrát odsoudil popírání holokaustu a odmítl každou formu antisemitismu.

Benedikt XVI. koncem ledna oznámil zrušení exkomunikace čtyř biskupů, které v roce 1988 bez povolení Vatikánu vysvětil odpůrce modernizace katolické církve arcibiskup Marcel Lefebvre. Jedním z těchto tradicionalistických biskupů je i Richard Williamson, který v rozhovoru pro švédskou televizi krátce před ohlášením zrušení exkomunikace popřel existenci plynových komor během druhé světové války.

Papež, jenž o odvolání exkomunikace rozhodl mnohem dříve, než Williamson televizní rozhovor poskytl, od té doby několikrát popírání holokaustu důrazně odsoudil.

Holokaust je pro Židy velmi citlivou záležitostí. Zavraždění šesti milionů Židů v nacistických táborech je nejtraumatičtější událostí moderních židovských dějin. Izrael chápe popírání této skutečnosti jako jasný důkaz antisemitismu.