Poprvé za posledních sedm let je všech 2000 lůžek v betlémských hotelech rezervovaných. Katolický starosta Betléma Victor Batarsí čeká, že o Vánocích přijede do města na 40 000 poutníků, tedy dvakrát tolik než loni.

Belgický ředitel místní nemocnice Svaté rodiny Jacques Keutgen byl povzbuzen lepší situací do té míry, že pozval na Vánoce do Betléma 17 členů své rodiny. "Bezpečnostní situace je lepší, než kdy jindy v posledních letech," řekl Keitgen, který v Betlémě pracuje čtyři a půl roku.

Izrael se snaží pomáhat, aby se poutníci snáz dostali do Betléma, který je jen deset minut jízdy autem od Jeruzaléma. "Všichni máme stejný společný zájem," řekl generální ředitel na izraelském ministerstvu turistiky Šaul Cemach. Podle něj byly kontrolní procedury pro křesťanské poutníky na kontrolních stanovištích mezi Jeruzalémem a Betlémem zjednodušeny.

Hlídky a kontroly

Na náměstí Jesliček patrolují desítky palestinských policistů. Strážci pořádku uzavřeli také ulice kolem baziliky Narození Páně postavené na místě, kde se podle křesťanské tradice narodil Ježíš.

Všichni návštěvníci musí vstoupit do Betléma bránou v kontroverzní bezpečnostní bariéře, kterou Izraelci stavějí na palestinském západním břehu Jordánu a která svírá město ze tří stran. Masivní ocelovou bránou v asi osm metrů vysoké betonové zdi musel projít i katolický jeruzalémský patriarcha Michel Sabbah. K bráně nejvyššího katolického představitele v regionu doprovodila izraelská hlídka, která ho předala palestinským policistům.

V Betlémě pak Sabbah vyslovil pro mír a lásku ve Svaté zemi - a pro nezávislost pro Palestince. Svatá země je "zemí války a konfliktu a zemí ponižování jednoho národa druhým", řekl Sabbah, který je prvním Palestincem v pozici jeruzalémského patriarchy. "Bůh chtěl, aby tato země byla zemí pro všechny - židy, křesťany i muslimy."

Na náměstí Jesliček palestinský prezident Mahmúd Abbás uvítal návštěvníky poselstvím míru a vyjádřil naději, že jeho jednání s izraelským premiérem Ehudem Olmertem povede příští rok k vytvoření nezávislého palestinského státu.