"Cílem operace bylo zneškodnit jednoho člena skupiny, která se specializuje na únosy," uvedla armáda USA. Jednalo se prý o jednoho z velitelů Mahdího armády, která je loajální šíitskému radikálnímu duchovnímu Muktadu Sadrovi.

Americká armáda oznámila, že bylo zabito "přibližně 49 zločinců při třech jednotlivých incidentech během operace".

V prvním se američtí vojáci dostali při zátazích v domech pod palbu a zabili 33 ozbrojenců. Dalších šest jich zahynulo při zásahu letectva. Na jiném místě Američané usmrtili deset útočníků poté, co byla jejich kolona napadena a co u ní vybuchla nastražená bomba na kraji vozovky.

Mezi obětmi i děti

"Většina mrtvých a zraněných jsou ženy, děti a starci. To dokazuje indiskriminovanou zrůdnost útoků na toto frekventované místo," řekl agentuře Reuters Abdul Mehdí Mutejrí, který je loajální Sadrovi.

To však armáda USA odmítá. "Pozemní síly uvedly, že si nevšimly žádných nevinných civilistů, kteří by zemřeli na následek této operace," uvedla.

Překvapení ve spánku

Střelba překvapila mnoho obyvatel čtvrti ještě ve spánku. Většina obětí nocovala kvůli horkému počasí na střechách domů. "Právě jsme vstávali, když začaly padat všechny ty rakety, a děti začaly křičet," popsala agentuře Reuters své probuzení jedna žena. Po útoku zůstalo v oblasti několik zničených domů a obchodů.

Pohotovost v nedaleké nemocnici zaplnily desítky zraněných a jejich příbuzných. Mrtvé personál uložil do dřevěných rakví pokrytých iráckými vlajkami. Mezi nimi jsou i dvě malé děti, z nichž jedno mělo prostřelený obličej.

Vatikán mezitím oznámil, že byli propuštěni na svobodu dva římskokatoličtí kněží, které nedávno unesli neznámí pachatelé v severoiráckém Mosulu.