Čtveřice hasičů se pokoušela před běsnícími plameny uchránit dům v městečku Cabazon. Suchý pouštní vítr o rychlosti 40 kilometrů za hodinu se překvapivě otočil a  nahnal plameny ze svahu kopce přímo na ně. "Opustili auto, aby chránili stavbu, když se oheň přehnal přes ně," řekl mluvčí lesní správy Pat Boss. Podle něj se plameny hnaly tak rychle, že neměli šanci ani nastartovat a ujet nebo si navléci azbestové obleky.

Tři hasiči zemřeli na místě, další po převozu do nemocnice, kde leží ještě pátý hasič, jenž má popálených 95 procent těla. 

"Snažili se zachránit domovy a životy místních obyvatel a obětovali při tom sami sebe," uvedl guvernér Kalifornie Arnold Schwarzenegger.

Asi sem set osob, chystajících se oslavit halloween  bylo evakuováno z rekreační oblasti poblíž požáru v Silent Park Valley. Jeho správce Van Brunt uvedl, že zpočátku je nikdo nenutil odejít, protože vítr foukal opačným směrem: "Nejsme tu uvězněni. Jsme tu v bezpečí. Silnice jsou uzavřené, ale kvůli tomu, aby mohli pracovat hasiči." 

Na jednom dálničním odpočívadle živel uvěznil asi 400 lidí, když plameny zablokovaly jediný výjezd.

Požár někdo založil úmyslně

Na místě požáru vedle hasičů, kteří již mají oheň pod kontrolou, také pracují vyšetřovatelé. John Hawkins z kalifornského Úřadu pro lesy a ochranu před ohněm uvedl, že požár byl úmyslně založen s tím, aby způsobil co největší škody a vítr ho mohl snadno šířit.

Právě suchý pouštní vítr představuje největší nebezpečí pro další možné šíření plochy. Na východě může rychlost větru při nárazech dosahovat 50 kilometrů, což vyvolává obavy, že by se požár mohl šířit na jihozápad.

Lesní požáry letos ve Spojených státech byly nejničivější za několik posledních desetiletí. Situaci v létě komplikovala rekordní vedra.