Nejpozději v roce 2014 by se měl Orion s šestičlennou posádkou vydat na Mezinárodní vesmírnou stanici (ISS), sdělil americký Národní úřad pro letectví a vesmír (NASA). Převezme tak funkci raketoplánů Discovery, Atlantis a Endeavour, které mají v roce 2010 odejít do výsluhy. Do té doby se má uskutečnit ještě 16 letů raketoplánů, což má zajistit dobudování mezinárodního komplexu.

Nový typ vesmírné lodi má v roce 2020 opět donést čtyři americké astronauty až na Měsíc. Od přistání Apolla 17 v prosinci roku 1972 na Měsíci nestanul žádný člověk.

Název Orion zvolila NASA údajně proto, že stejnojmenné souhvězdí září na noční obloze obzvlášť jasně a lze je snadno najít. Stejně jako Apollo navíc pochází z řecké mytologie.

Nový koráb bude prostornější

Nástupnický model raketoplánu se má více podobat starším generacím pilotovaných vesmírných lodí. Bude v něm ale více než dvojnásobný prostor oproti kosmickým lodím Apollo. Jeho hmotnost bude podle NASA činit 25 tun.

Jméno nové lodi chtěla NASA oznámit až za týden, ale o jeho předčasné vyzrazení se postaral americký člen posádky působící na ISS Jeffrey Williams. NASA totiž v úterý na své satelitní televizní stanici nedopatřením odvysílala oznámení, určené pro pozdější zveřejnění. "Několik let jsme ji nazývali pilotovaným průzkumným prostředkem (Crew Exploration Vehicle), ale nyní má své jméno - Orion," oznamoval Williams.

Původně měl být název nové lodi oznámen 31. srpna současně se zveřejněním jména subjektu, jenž bude pověřen jejím sestrojením. O zakázku se uchází společnost Lockheed Martin a konsorcium firem Northrop Grumman a Boeing.