Společnost SpaceX již dříve uvedla, že při startu Dragonu zamýšlí vyzkoušet přistání prvního stupně rakety Falcon 9 na neukotvené námořní plošině o rozměrech 170 krát 91 metrů, plující v Atlantiku 322 kilometrů severovýchodně od Mysu Canaveral.

Sobotní pokus se ale nepovedl, raketa spadla do vody.

„Bylo to těsné, ale tentokrát to ještě není na doutník. Věstí to ale dobrou budoucnost,” napsal Musk na Twitteru.

Snížilo by to náklady

Opakované využití nákladných částí nosných raket i kosmických lodí je jedním z klíčových problémů finanční náročnosti kosmického výzkumu. Většina raket v ceně mnoha miliónů dolarů je jednorázových, končí buď pádem k Zemi, nebo jako vesmírný šrot na oběžné dráze. „Je to jako vyhodit do šrotu obří Boeing 747 po prvním komerčním letu,“ přirovnal dosavadní situaci Musk.

Společnost kalkuluje, že opakovaným používáním nejnákladnějších součástí nosných raket sníží náklady na starty do vesmíru až na setinu současné ceny.

SpaceX je nyní jednou ze dvou amerických soukromých společností, které úřadu NASA pomáhají se zásobováním ISS. Poslední pokus o vyslání zásob na nákladní lodi Cygnus, která patří společnosti Orbital Sciences, skončil na konci loňského října explozí nosné rakety Antares krátce po startu ze státu Virginie.

Bezpilotní loď Dragon měla šestičlenné posádce orbitálního komplexu více než 2200 kilogramů zásob přivézt už před Vánocemi, ale v polovině prosince byl start dvakrát odložen kvůli nutnosti otestovat raketové motory. Tento týden v úterý bylo odpočítávání zastaveno necelé dvě minuty před plánovaným startem, podle amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) kvůli problémům s pohonem nosné rakety.

Na palubě ISS jsou nyní dvě ženy - Italka Samantha Cristoforettiová z Evropské vesmírné agentury (ESA) a Ruska Jelena Serovová. S nimi tam pobývají Američané Terry Virts a Barry Wilmore a Rusové Alexandr Samokuťajev a Anton Škaplerov.

Firmu přenechal svému bratranci

Ambiciózní Jihoafričan Musk (43) vydělal jmění jako jeden ze zakladatelů internetového platebního systému PayPal. Vedle firmy SpaceX, která už vyslala na oběžnou dráhu několik komerčních lodí a vynesla řadu družic, šéfuje avantgardní automobilce Tesla Motors.

Založil, ale pak přenechal svému bratranci firmu SolarCity montující solární panely. To vše mu ročně vynáší osm miliard dolarů, odhadl časopis Forbes.