V roce 1986 se Cooperová ve svých 16 letech stala nejmladší obyvatelkou cely smrti v USA za brutální vraždu Ruth Pelkeové (78), kterou, posilněná marihuanou a alkoholem, 33krát bodla a ukradla jí deset dolarů.

Za zmírnění trestu se přimlouval dokonce papež Jan Pavel II. Vnuk se stavěl zprvu za trest smrti, ale zakrátko názor změnil, Cooperové odpustil a přidal se k hnutí žádajícímu guvernéra změnit trest na vězení. Pod petici se podepsaly dva milióny lidí.

Za tři roky se to povedlo a žena dostala 60 let. Pelke si s ní pak psal přes vězeňský e-mail. Podle zákona Indiany se vězni odečítá z trestu jeden den za každý den, po který se dobře chová. „Půjdeme spolu nakupovat,“ řekl Pelke. „Můj kamarád jí chce koupit šaty a já počítač,“ dodal.