X-47B je navržen tak, aby mohl z letadlové lodě startovat, i na ní přistávat. USA by pak nepotřebovaly pro provoz bezpilotních letadel používaných jak pro průzkum, tak pro útoky nutně využívat zahraniční základny.
Stroj vzlétl podobně jako pilotovaná letadla startující z letadlové lodě pomocí parního katapultu. Přistál na pozemní základně námořnictva Patuxent River v Marylandu.

Viceadmirál Ted Branch, který velí americkým námořním silám v Atlantiku, po letu zdůraznil význam vyvíjeného stroje: „Jak se ve světě snižuje naše možnost přístupu do přístavů v zámoří, na předsunuté operační základny a do vzdušného prostoru, hodnota letadlových lodí a letectva se stává stále důležitější. Dnešek je tedy historickým okamžikem.“

Bezpilotní letoun X-47B

Bezpilotní letoun X-47B

FOTO: Profimedia.cz

Vývoj X-47B současně ukazuje, jak velký důraz kladou americké ozbrojené síly na bezpilotní letadla, která ve stále více případech přejímají úkoly klasických pilotovaných strojů. Je možné, že nově zaváděný letoun F-35 Lightning II se stane jedním z posledních pilotovaných strojů, řekl James Lewis z Centra pro strategické a mezinárodní studie ve Washingtonu. „Toto je další generace vojenské techniky, auta bez řidiče, ponorky bez posádky, letadla bez pilotů. To bude budoucnost válek, a budou to války méně rizikové pro lidi a možná i efektivnější."

X-47 ale není stroj, který by měl být zařazen do výzbroje. Jde o technologický demonstrátor, který bude sloužit pro vývoj bojového bezpilotního letadla pro letadlové lodě. Podle viceadmirála Matt Wintera, který má na starosti vývoj bezpilotních letadel a útočných prostředků, by se mohly objevit ve výzbroji v roce 2020.

Klíčový bude ale další test, kdy bezocasý stroj ve tvaru samokřídla bude mít za úkol přistát na plující lodi, což je jeden z nejobtížnějších manévrů, kdy se musí nejen trefit na houpající se palubu, ale ještě zachytit přistávacím hákem za lana natažená napříč paluby. Na zemi takto X-47B s pomocí háku přistál.

X-47B vyvíjí společnost Northrop Grumman, která má se samokřídly velké zkušenosti už od dob bombardéru YB-35 ze 40. let, které zúročila u bombardéru kategorie stealth B-2 Spirit, na základě kontraktu z roku 2007 ve výši 1,4 miliardy dolarů.

Nový stroj je schopen poskytovat nejen zpravodajské informace, ale také podnikat útoky, unese dvě tunové bomby. Je mnohem větší než známý predator a má také vyšší výkony, dostup činí 12 000 metrů a dolet skoro 4000 km. Počítá se přitom s tím, že X-47B bude schopen tankovat za letu. Jeho rychlost zveřejněna nebyla, nepřesahuje však Machovo číslo 1.
Stroje je možné ovládat jak ze země, tak jeho let předem naprogramovat, přičemž program je adaptabilní situaci.

Námořnictvo zatím využívá jen dva bezpilotní prostředky, malý průzkumný ScanEagle a vrtulník Fire Scout.