Šestašedesátiletého Hagela doporučil do funkce v polovině února branný výbor Senátu. Jenže skupina republikánů využila pravidla, které umožňuje členům horní komory Kongresu požadovat pro schválení prezidentova návrhu tři pětiny hlasů. Ve stočlenném Senátu je to 60 lidí, demokraté prezidenta Baracka Obamy tu však disponují pouze 53 hlasy.

Nakonec Hagel dostal 58 hlasů, když se k demokratickým senátorům připojili čtyři republikáni.

Republikáni Hagela dlouhodobě kritizovali za jeho přístup k Íránu a Izraeli. Hagel však část z nich získal na svou stranu slibem, že bude usilovat o to, aby Írán nezískal jadernou zbraň a aby si Izrael zachoval vojenský náskok v regionu.

Hagel je prvním veteránem vietnamské války v čele Pentagonu.