Takzvaně "ultravytrvalé technologie" mají vyřešit tři problémy u bezpilotních letounů, které USA stále častěji nasazují v nejrůznějších odlehlých oblastech, v současnosti hlavně nad Pákistánem a na jihu Jemenu. Těmito problémy jsou nedostatečná letová doba stroje, málo energie pro důmyslné sledovací zařízení a zbraně a nedostatečná komunikační kapacita.

Američtí experti podle Guardianu zvažovali využití různých zdrojů energie pro velké a středně velké bezpilotní stroje, než rozhodli, že jaderný pohon je nejlepší. List upozornil, že firma Northrop Gumman si dala patentovat letadlový jaderný reaktor chlazený heliem už v 80. letech. Design letadel na jaderný pohon je ale znám už z 50. let minulého století.

Bezpilotní letadla na jaderný pohon jsou podle vývojářů efektivnější, nashromáždí během mise více informací. Navíc nepotřebují tolik podpůrných systémů, jako například předsunuté základny a stanice k doplnění paliva ve vzdálených končinách a často nepřátelských oblastech.

Podle Guardianu je ale téma letounů na jaderný pohon u veřejnosti tak citlivé, že americká vláda musela projekt pozastavit. Z publikované zprávy ovšem spíše plyne, že Washington vývoj obezřetně avizuje.

Kritici namítají, že katastrofa hrozí v případě zřícení letounu a stroj by také mohl být zneužit jako tzv. špinavá bomba. Panují rovněž obavy z toho, že by systém mohl padnout do rukou nepříteli.

Opatrný vývoj

Agentura Sandia potvrdila, že výzkum byl ukončen. V prohlášení zároveň zdůraznila, že žádné zařízení zatím nebylo vyrobeno ani testováno.

Závěry výzkumu shrnula ve své zprávě Federace amerických vědců. Téma je to tak citlivé, že ve shrnutí se ani o jaderném pohonu doslovně nepíše. Namísto toho se hovoří o "pohonu a technologiích, které jdou výrazně za existující uhlovodíkové technologie".

Zpráva zmiňuje, že výsledky výzkumu "jsou k použití u příští generace bezpilotních vzdušných strojů využívaných armádou a zpravodajskými službami". Takové stroje by "poskytovaly výkony nesrovnatelné s existujícími technologiemi".

Vzhledem k politickým překážkám "nebude žádný z těchto výsledků využit v blízkém či střednědobém výhledu," uvádí se v dokumentu.