Když v roce 1981 vzlétl první raketoplán Enterprise a o tři roky nato jste vy jako první pilotoval Discovery, tušil jste, že program potrvá 30 let?

Předpokládal jsem to. Měli jsme pět raketoplánů, každý byl projektován na sto letů, nebo na deset let provozu. Dodávám, že svezly 369 lidí, ale protože mnoho astronautů letělo vícekrát, celkový počet lidí na palubách dosáhl 852.

Atlantis ale letěl jen 33krát, ostatní přibližně také tolikrát. Co nakonec užitečné raketoplány pohřbilo?

Byly to úžasné stroje. Vynesly Hubbleův teleskop, který umožnil vidět mnohem dál do vesmíru, a také ho opravily. Vynesly sondy k Venuši a Jupiteru, a stejně i vojenské náklady. Krok za krokem postavily Mezinárodní vesmírnou stanici (ISS) díky obrovskému nákladovému prostoru, přechodové komoře pro výstup do prostoru a také robotickému ramenu.

Museli jsme však v rozpočtu přistoupit na jistý výměnný obchod, abychom mohli financovat průzkum vesmíru za hranicí nízké oběžné dráhy kolem Země. Nynější rozpočet NASA si nemůže dovolit obojí. Proto jdeme vstříc nové víceúčelové kosmické lodi.

NASA oznámila, že její testy začnou napřesrok. V roce 2014 má být připravena pro první posádku.

Loď Orion vychází z projekčních požadavků na lety mimo nízkou oběžnou dráhu. Bude schopna běžných operací, jako jsou setkání nebo spojení v kosmu, a to v souvislosti s náklady dopravovanými novým systémem kyvadlových nosných raket. Orion bude rovněž záložním systémem pro dopravu posádek a nákladů na ISS.

Co bude nyní hlavní náplní houstonského střediska?

S obchodními partnery budeme pokračovat ve vývoji prostředků pro dopravu posádek a nákladů ISS, a také kapacit pro výzkum sluneční soustavy. Právě k tomu je konstruován Orion. Zároveň budeme provozovat ISS – nejméně do roku 2020.

Kolik lidí teď v Houstonu dostává s koncem raketoplánů výpověď?

Už během uplynulého půldruhého roku odešly asi dva tisíce lidí. Teď, po přistání Atlantisu, očekáváme, že je během léta budou následovat další dva až tři tisíce.

Najdou uplatnění v příbuzných oborech?

V tom jsme docela úspěšní. Například v červnu jsme pořádali pracovní burzu, které se zúčastnily čtyři desítky zaměstnavatelů z celých USA, a nabídly tisíce míst. Máme dobrou spolupráci se společností Workforce Solutions, která poskytuje komplexní služby v oboru lidských zdrojů firmám a obyvatelům oblasti Galveston u Houstonu.

Ovlivní škrty i počet objektů vesmírného střediska?

Nabízíme některé komerčním dodavatelům v oboru. Máme padesátiletou zkušenost v letech do kosmu a můžeme nabídnout i výzkum a vývoj.

Michael Coats (65) je bývalý námořní pilot a posléze astronaut, který byl v letech 1984–91 pilotem a dvakrát kapitánem raketoplánu Discovery. V kosmu strávil 463 hodin.

Video

BEZ KOMENTÁŘE: Atlantis úspěšně přistál. Raketoplány definitivně dolétaly. Zdroj: NASA