Panetta v úřadu vystřídá Roberta Gatese, který 30. června odchází do důchodu. Gates stál v čele Pentagonu již za Obamova předchůdce George Bushe a stal se vůbec nejdéle sloužícím americkým ministrem obrany.

Panetta, který 28. června oslaví 73. narozeniny, je dlouholetým předním představitelem demokratů. Podle Reuters by mohl mít s Obamou užší vztah než Gates, kterého jmenoval do úřadu již Bush a který byl v obou administrativách považován za individualistu. Šéfem CIA se má stát nynější velitel spojeneckých sil v Afghánistánu David Petraeus.

Podle serveru bloomberg.com bude jedním z prvních úkolů Panetty po nástupu do úřadu 1. července vysvětlit Kongresu Obamův plán stažení tisíců amerických vojáků z Afghánistánu. Šéf Bílého domu má své rozhodnutí oznámit ve středu večer místního času ve Washingtonu (ve čtvrtek časně ráno SELČ).